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La oruga militar tardía, la plaga que aterroriza a los agricultores de todo el planeta
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Este insecto, muy propagado ya en las Américas, ha aparecido en Asia y África y pone en riesgo también la agricultura de Australia y Europa.

Una plaga ampliamente conocida en las Américas pone ahora en riesgo también los cultivos en otras regiones del mundo. La oruga militar tardía, llamada también cogollero del maíz, es un insecto que ataca diversos cultivos de gran importancia económica como el maíz y el algodón, entre otros. Los efectos de su propagación están siendo percibidos desde hace unos tres años en África y más recientemente, en Asia.

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De acuerdo a datos recogidos por Bloomberg, las enorme larvas de esta especie de insecto —que llega a medir hasta 4 centímetros de largo— ocasionaron pérdidas a la agricultura que superaron los 13.000 millones de dólares durante los tres primeros años en el continente africano (2016-2018). Entre los países de mayor afectación se encuentran los de la zona occidental de África, como Nigeria, Benín, Togo y Santo Tomé y Príncipe; pero la oruga se ha propagado por la mayor parte de África subsahariana.

El avance de la plaga en China es impresionante. En solo unos pocos meses se ha extendido por 15 provincias, y para finales de mayo ya había afectado más de 90.000 hectáreas de cultivos de cereales.

cogollero del maíz
Un campesino enseña un brote de maíz devorado por la oruga militar tardía.

Las autoridades del gigante asiático activaron un plan de emergencia para seguir a la plaga y actuar frente a ella. Sin embargo, existe alta probabilidad de que en 2020 el cogollero se extienda por toda la zona productora de granos de China, según lo ha calculado el Departamento de Agricultura de Estados Unidos. También se prevé que el insecto ataque las zonas del noreste chino dedicadas al cultivo de maíz desde este mismo año.

Buscando una solución

Veintiún sustancias pesticidas han sido seleccionadas por la Academia China de Ciencias Agrícolas para mitigar la difusión de la plaga y los perjuicios que produce. Detectarla de manera temprana es fundamental, pues los plaguicidas resultan más efectivos cuando las larvas son pequeñas.

Por otra parte, el pasado abril la organización CAB International reportó que un equipo de investigadores en África había probado la eficacia de otra especie parasitoide en la batalla contra la oruga militar tardía. A este nuevo insecto se le conoce como ‘Telenomus remus’, el cual pone sus huevos directamente en el cogollero y podría ser utilizado como una poderosa arma biológica frente al problema.

presencia global cogollero del maíz
El cogollero del maíz ha ampliado progresivamente su presencia global desde 2016. Fuente: CAB International

Los daños estimados

La oruga militar tardía es capaz de disminuir el rendimiento de un cultivo de maíz entre un 20 y 50% y el de sorgo en un 16%. Su migración es extraordinariamente rápida y se calcula que puede recorrer cerca de 500 km por generación. Así lo advierte Bloomberg:

El gusano está hambriento, en movimiento y aterroriza a los agricultores de todo el planeta.

Debido a que el insecto se inclina por las latitudes tropicales, se hace más difícil prever su propagación por Europa. No obstante, no se descarta que aparezca en algunas zonas de Italia, Grecia y España. En el resto del mundo, son considerados países de alto riesgo Malasia, Filipinas, Indonesia y Australia.

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