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Los mosquitos diseñados para detener la transmisión del dengue
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Científicos desarrollan los primeros mosquitos diseñados sintéticamente para evitar la transmisión del dengue y otras enfermedades.

Un equipo internacional de investigadores, dirigido por biólogos de la Universidad de California en San Diego (EE.UU.), explica en la revista PLOS Pathogens su reciente logro con los mosquitos Aedes aegypti, los mosquitos responsables de transmitir el dengue en humanos.

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Se trata del primer proyecto de modificación en mosquitos dirigido a los 4 tipos detectados de dengue, mejorando las propuestas anteriores que se enfocaban en cepas individuales.

Anticuerpos para  detener la transmisión del dengue

Los científicos llevaron a cabo el estudio en el laboratorio del profesor asociado de UC San Diego, Omar Akbari, en conjunto con colegas del Centro Médico de la Universidad de Vanderbilt. Su primer objetivo era identificar un anticuerpo humano de amplio espectro que permita eliminar el virus del dengue.

Posteriormente diseñaron el anticuerpo “de carga” para que se manifestara de modo sintético en mosquitos A. aegypti hembra, que propagan el virus del dengue. Así lo explicó el profesor Akbari:

Una vez que el mosquito hembra toma sangre, el anticuerpo se activa y se manifiesta, ese es el desencadenante. El anticuerpo puede dificultar la replicación del virus y prevenir su diseminación por todo el mosquito, lo que impide su transmisión a los humanos. Es un enfoque poderoso.

Anticuerpos para  detener la transmisión del dengue
Este es el primer proyecto de modificación en mosquitos dirigido a los 4 tipos detectados de dengue.

El científico dijo que los mosquitos modificados podrían emparejarse fácilmente con un sistema de diseminación, como una deriva genética basada en la tecnología CRISPR/CAS-9, capaz de propagar el anticuerpo a través de las poblaciones de mosquitos transmisores de enfermedades silvestres. Al respecto, el doctor James Crowe, Jr. MD, director del Centro de Vacunas Vanderbilt y coautor del estudio, señaló:

Es fascinante que ahora podamos transferir genes del sistema inmune humano para conferir inmunidad a los mosquitos. Este trabajo abre un campo completamente nuevo de posibilidades biotecnológicas para apartar las enfermedades transmitidas por mosquitos del hombre.

Aedes aegypti, el animal más mortífero del planeta

De acuerdo con la Organización Mundial de la Salud (OMS), el virus del dengue amenaza a millones de personas en climas tropicales y subtropicales. El dengue grave es una de las principales causas de enfermedad y muerte entre los niños en muchos países de Asia y América Latina.

La Organización Panamericana de la Salud reportó recientemente el mayor número de casos de dengue jamás registrado en las Américas. Cuando el mosquito infecta a personas con sistemas inmunes comprometidos, las víctimas del dengue sufren síntomas similares a los de la gripe, que incluyen intensas fiebres y erupciones cutáneas. Los casos más críticos pueden incluir hemorragias potencialmente mortales. Actualmente no existe ningún tratamiento específico, por lo que la prevención y el control dependen de medidas que detengan la propagación del virus. Según Akbari:

Este desarrollo significa que en el futuro previsible puede haber enfoques genéticos viables para controlar el virus del dengue en el campo, lo que podría limitar el sufrimiento humano y la mortalidad.

Aedes aegypti, el animal más mortífero del planeta
El mosquito Aedes aegypti es el animal más mortífero del planeta.

El laboratorio donde se ejecuta el proyecto se encuentra ahora en la fase preliminar de los métodos de prueba para neutralizar los mosquitos simultáneamente contra la transmisión del dengue y un grupo de otros virus como la fiebre amarilla, el zika y el chikungunya.

Al mosquito Aedes aegypti se le ha dado la mala reputación de ser el animal más mortífero del planeta. Con todas las enfermedades que puede transmitir, pone en riesgo a 6.500 millones de personas en todo el mundo.

Hasta no hace mucho, los científicos se habían centrado en exterminar a este mensajero. Pero el trabajo científico de Akbari y su equipo tiene como objetivo “desarmar” al mosquito para evitar que propague enfermedades, sin necesidad de matarlo.

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