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El gran simio más raro de la Tierra pronto podría extinguirse
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El orangután de Tapanuli (Pongo tapanuliensis), la especie de grandes simios en mayor peligro de extinción en la Tierra, puede estar aún más cerca de desaparecer de lo que se pensaba, informó el diario The Hill.

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Estos grandes simios ahora se pueden encontrar en las montañas de Batang Toru en el norte de Sumatra, Indonesia, donde ocupan menos del 3% del hábitat que ocupaban a fines del siglo XIX, según un estudio publicado en la revista PLOS One. Con menos de 800 orangutanes Tapanuli que quedan en Batang Toru, la especie se enfrenta a la inminente amenaza de extinción.

Si más del 1% de la población adulta muere, es capturada o trasladada cada año, el orangután de Tapanuli se convertirá en la primera especie de gran simio en extinguirse en los tiempos modernos, según le dijo a The Hill el autor del estudio Erik Meijaard, científico conservacionista y fundador del grupo conservacionista Borneo Futures.

El estudio, basado en registros históricos de la región, encontró que los simios fueron desplazados a su hogar actual en las montañas Batang Toru por cazadores que atacaban a los simios, fragmentando así su antiguo hábitat. Idealmente, los orangutanes deberían poder moverse entre una variedad de entornos, incluidas las áreas de tierras bajas, para maximizar sus posibilidades de supervivencia, pero en cambio permanecen atrapados en tierras altas para las que no son ideales, explicaron los autores.

El gran simio más raro de la Tierra pronto podría extinguirse
El gran simio más raro de la Tierra pronto podría extinguirse.

Incluso este hábitat limitado pronto podría verse amenazado por una nueva planta de energía hidroeléctrica, que estaría ubicada en el río Batang Toru en el sur de la regencia de Tapanuli, en el norte de Sumatra. La planta de 122 hectáreas impediría que varias subpoblaciones de orangutanes de Tapanuli se entremezclaran, lo que podría conducir a la endogamia y limitar la diversidad genética de la especie.

La empresa PT North Sumatera Hydro Energy (PT NHSE) suspendió la construcción de la planta debido a la pandemia COVID-19. El proyecto también perdió fondos clave del Banco de China, por lo que la construcción puede permanecer en suspenso durante varios años. Meijaard y sus coautores quieren que el desarrollador, el gobierno, la UICN y el Programa de Conservación de Orangutanes de Sumatra (SOCP) utilicen esta pausa para iniciar una investigación independiente para evaluar la amenaza a los orangutanes.

PT NHSE financió su propia evaluación previamente y concluyó que la planta no amenazaría el hábitat de los simios. La Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) luego publicó su propio informe, cuestionando la evaluación de PT NHSE.

proyecto hidroeléctrico
Proyecto hidroeléctrico que amenaza el hábitat del orangután de Tapanuli.

Otras amenazas que enfrenta la especie

El proyecto hidroeléctrico no puede desviar los esfuerzos de abordar algunos de los otros riesgos que enfrentan los orangutanes de Tapanuli. La pérdida de hábitat en el área, a lo largo de los años, se ha visto agravada por una variedad de actividades extractivas, incluida la tala, la extracción de oro y plata y la generación de energía geotérmica.

SOCP ha abogado con éxito por un cambio de estado en 2014 para el 85 por ciento del ecosistema de Batang Toru de “producción” a “bosque de protección”, lo que prohibiría cualquier actividad extractiva. El área restante, sin embargo, todavía alberga la mayor densidad (10 por ciento) de la población restante de orangután de Tapanuli.

Caza insostenible y aplicación deficiente de la ley

Además, según Meijaard, los conservacionistas de orangután tienden a centrarse en la deforestación y la pérdida de hábitat, cuando en realidad el mayor riesgo es la caza y captura insostenible de las especies, una práctica habitual durante siglos con base en los registros históricos examinados en su último estudio.

Aunque los orangutanes están protegidos tanto por las leyes nacionales como por las convenciones internacionales, “parece haber una falta de voluntad política para condenar a las personas que cazan ilegalmente, dañan o poseen orangutanes, en comparación con otros delitos contra la vida silvestre”, dice Julie Sherman, directora ejecutiva de la organización sin fines de lucro Wildlife Impact.

salvar a los orangutanes de Tapanuli de la extinción
El rescate de un orangután de Tapanuli por OIC, YEL y la agencia gubernamental de conservación BBKSDA Sumut. Crédito de la foto: BBKSDA Sumut y OIC.

Pese al sombrío panorama, conservacionistas y científicos creen que todavía existe la posibilidad de salvar a los orangutanes de Tapanuli de la extinción, pero solo si se pone en marcha un plan de acción sólido. Los esfuerzos deben centrarse en proteger el hábitat restante, mitigar el conflicto entre humanos y orangután sin tener que trasladar a los animales y mejorar la aplicación de las leyes de protección de la vida silvestre.

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