Así sería la vida si extermináramos a todos los mosquitos del planeta

¿Podríamos y deberíamos exterminarlos?

Si alguien menciona un organismo en la Tierra que muchos considerarían necesario erradicar, probablemente se refiera a los mosquitos. Incluso las personas más compasivas, aquellas que habitualmente liberan a los insectos al aire libre con delicadeza, podrían mostrar una reacción vehemente al sentir un mosquito sobre su piel. Un golpe rápido, y el mosquito queda eliminado, para alegría general. A fin de cuentas, la vida sería menos molesta y considerablemente más alegre sin estos fastidiosos insectos, ¿no es así?





Más aún, los mosquitos representan una amenaza seria para muchísimas personas alrededor del mundo, no solo como una simple irritación. Transmiten enfermedades devastadoras como malaria, dengue, fiebre amarilla, virus Zika, chikungunya y varias formas de encefalitis.

Sin embargo, dado que cada elemento de nuestra biosfera global cumple un propósito, ¿qué consecuencias tendría aniquilar a estas pequeñas y odiosas criaturas?

Los mosquitos han sobrevivido en la cadena evolutiva por más de 200 millones de años y actúan como polinizadores, al igual que las abejas. De hecho, la sangre es solo una fuente secundaria de alimento para ellos, y solo la necesitan las hembras para la producción de huevos. Aunque algunos animales como murciélagos, aves y ranas se alimentan de mosquitos, no dependen exclusivamente de estos para sobrevivir. Entonces, ¿existirían consecuencias ecológicas desastrosas si los mosquitos desaparecieran por completo?

Aparentemente, las repercusiones no serían tan graves. Pero considerando que existen 3.500 especies de mosquitos y se estima que hay unos 110 billones de estos insectos vivos en el mundo (sí, billones), eliminarlos no sería una tarea sencilla. Sin embargo, antes de preguntarnos «¿Podemos hacerlo?», deberíamos considerar si realmente «¿Deberíamos hacerlo?».

El peligro de los mosquitos

El peligro de los mosquitos
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¿Existe alguna razón adicional para contemplar la eliminación total de los mosquitos más allá de la irritante picazón que provoca su saliva al entrar en contacto con nuestra piel? Efectivamente, la hay. Los mosquitos actúan como transmisores de patologías devastadoras y mortales, responsables del 17% de todas las enfermedades globales y más de 700.000 muertes anuales.

Las redes mosquiteras, que son un método de protección vital en varias regiones, han demostrado su eficacia. Organizaciones como The RBM Partnership to End Malaria han distribuido dos mil millones de estas redes desde 2004, contribuyendo a una reducción del 68% en los casos de malaria en África durante los últimos 30 años.

Además de la malaria, que cada año se diagnostica casi 250 millones de veces y puede ser mortal, existen otras muchas enfermedades vehiculizadas por estos insectos. El dengue, por ejemplo, se diagnostica anualmente 390 millones de veces y puede provocar severos dolores de cabeza, articulares y abdominales, así como vómitos. La fiebre amarilla puede resultar en ictericia, y el virus del Nilo Occidental en encefalitis.

Por otro lado, el virus Zika a veces solo causa erupciones cutáneas, pero también puede provocar defectos congénitos graves como la microcefalia. Y esta no es una lista exhaustiva. Claramente, en muchas partes del mundo los mosquitos son mucho más que una simple molestia en el jardín; son portadores de enfermedades que pueden ser fatales. Entonces, ¿por qué no eliminarlos por completo?

El ciclo reproductivo de los mosquitos

El ciclo reproductivo de los mosquitos
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Para erradicar completamente a los mosquitos, es fundamental entender e interceptar su ciclo de vida. Este ciclo puede durar desde solo cuatro días hasta aproximadamente un mes, tiempo suficiente para que se reproduzcan y cada hembra deposite hasta 250 huevos. Estos huevos pueden transformarse en larvas en solo 24 a 48 horas, y luego las larvas evolucionan a pupas antes de convertirse en adultos voladores que se reproducen y perpetúan el ciclo.

Este proceso depende completamente de ambientes específicos como agua estancada y superficies húmedas y sucias, incluyendo canaletas, bandejas de condensación de aires acondicionados, neumáticos viejos, troncos en descomposición, entre otros.

Es decir, los mosquitos experimentan dos fases en su vida: una acuática y otra aérea. La fase aérea es la más conocida y la más odiada, especialmente en las hembras del mosquito. Estas hembras depositan sus huevos en lugares ricos en nutrientes para sus crías, pero también necesitan sangre adicional para la producción de más huevos. Cualquier tipo de sangre es útil, desde la de reptiles hasta la humana, siendo nosotros especialmente atractivos por nuestro tamaño, lentitud y escasez de pelo que proteja nuestra piel.

Y aunque los mosquitos no son particularmente resistentes y pueden morir fácilmente, no siempre son fáciles de eliminar, como bien sabemos. Se posan en la piel, insertan su probóscide y mientras succionan la sangre, su saliva provoca una reacción alérgica. Y así, en un instante, se convierten en nuestra peor pesadilla.

¿Podemos eliminarlos?

disminuir la población de mosquitos
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Existen métodos efectivos a pequeña escala para disminuir la población de mosquitos en tu entorno inmediato, como asegurarte de que tu hogar y propiedad estén limpios y sin acumulación de agua estancada, algo común en recipientes como baldes viejos. Utilizar pesticidas, desechar la basura acumulada y no dejarla expuesta al aire libre son también prácticas sensatas. Estas medidas pueden extenderse al ámbito vecinal o municipal, manteniendo limpios los contenedores de basura y las canaletas, por ejemplo. Sin embargo, aunque estos esfuerzos no erradicarán completamente a los mosquitos, sí ayudarán a minimizar su presencia convirtiendo ciertas zonas en menos propicias para su reproducción.

En el ámbito global, una de las estrategias de erradicación más avanzadas y prometedoras consiste en la liberación de machos de mosquitos genéticamente modificados y estériles. Según explica Target Malaria , aumentar la cantidad de machos estériles en el ambiente resulta en más intentos fallidos de reproducción, lo que lleva a una disminución general de la población de mosquitos. La Universidad de Keele también señala que este método reduce la movilidad y la esperanza de vida de los mosquitos macho, algo que ya ha mostrado resultados positivos en regiones afectadas por la malaria, siendo considerado un gran logro por las comunidades locales.

Además de estas técnicas de control de última generación, existe el método probado de introducir depredadores naturales en ciertos hábitats. Por ejemplo, un murciélago puede llegar a consumir hasta 1.200 mosquitos en una sola hora. Si estamos dispuestos a coexistir en un mundo con más murciélagos, y siempre que estos animales prefieran los mosquitos a otros tipos de alimento, además de que los mosquitos no desarrollen estrategias para evadir a estos depredadores —junto con cientos de otros factores impredecibles—, entonces podríamos lograr una reducción significativa en la población de mosquitos. Este enfoque es particularmente efectivo cuando se combina con otros métodos de control de plagas.

¿Deberíamos eliminarlos?

eliminar a los mosquitos completamente
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Ahora encaramos la interrogante esencial que ha permeado este artículo: si tuviéramos la capacidad de eliminar a los mosquitos completamente, borrándolos del esquema evolutivo y relegándolos al olvido, ¿deberíamos hacerlo? Si nuestro objetivo es actuar éticamente respecto a todas las formas de vida, incluso aquellas que consideramos desagradables, es crucial recordar que estaríamos cometiendo un «especicida», como lo describió la bióloga Olivia Judson en The New York Times . En otras palabras, ¿mantendríamos esta conversación si los mosquitos fuesen mamíferos adorables?

Para aquellos directamente amenazados por los mosquitos, la respuesta puede ser clara: eliminarlos. Por ejemplo, la liberación de machos estériles en las Islas Caimán redujo la población de mosquitos en un 96%, demostrando que es posible disminuir drásticamente su número sin aparentes catástrofes ecológicas. Como apunta Olivia Judson, la desaparición de una especie no siempre conlleva consecuencias devastadoras para el entorno.

Por otra parte, persisten los argumentos sobre las intrincadas redes alimentarias y la interconexión entre especies, así como las consecuencias imprevistas de alterar la naturaleza. Según la Comisión Europea , la preocupación no debería centrarse tanto en los grandes biomas al considerar la erradicación de los mosquitos, sino en los microbiomas, como las interacciones entre las larvas de mosquito y los organismos unicelulares en sus criaderos, cuyo impacto completo aún desconocemos.

Un mundo sin mosquitos

Un mundo sin mosquitos
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Imaginando un mundo sin mosquitos, para las personas en regiones azotadas por enfermedades como el dengue o la fiebre amarilla, la existencia sería indudablemente menos angustiante y notablemente más saludable y feliz. La industria de los mosquiteros perdería su propósito, aunque esto no parece un gran inconveniente. Para el resto, las irritaciones diarias y la necesidad de aplicar lociones calmantes disminuirían significativamente, mejorando la calidad de vida.

Aunque esto suena prometedor, existen advertencias que sugieren que alterar un componente de un ecosistema podría desencadenar efectos en cadena, tal como advierten el condado del distrito de Forest Preserve y la Universidad Purdue . Aunque los mosquitos no parezcan esenciales para la cadena trófica global, polinizan como las abejas, aunque en menor medida, y sirven de alimento a ciertas especies, aunque no son su única fuente. También interactúan con los microbiomas de maneras aún no completamente entendidas, lo que añade una capa de complejidad al debate sobre su erradicación.

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