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miércoles, octubre 20, 2021

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Zorros voladores: ¿realmente existen murciélagos del tamaño de un humano?

Mientras que en casi todas las regiones del mundo hay murciélagos, solo en muy pocas se pueden ver los amenazados zorros voladores. Así que no es extraño que en redes sociales se haya vuelto viral una fotografía de un gigantesco murciélago de la fruta en Filipinas.

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En junio de 2020, el usuario de Twitter @AlexJoestar622 escribió:

¿Recuerdan cuando les dije que Filipinas tenía murciélagos de tamaño humano? Sí, esto era de lo que estaba hablando.

Como suele ocurrir con muchas cosas virales, la imagen publicada en Twitter en realidad apareció primero en agosto de 2018 en Reddit. En ese entonces, el usuario filipino ‘sakundes’ al parecer encontró a una de estas majestuosas criaturas en el patio trasero de su casa.

murciélago de la fruta
Murciélago diadema de Filipinas (Acerodon jubatus)

Los zorros voladores ciertamente no alcanzan el tamaño de un humano, pero la perspectiva de esta toma en particular hace que el murciélago parezca de dimensiones mayores a las normales. Si bien las especies más grandes como el gran zorro volador (Pteropus vampyrus) alcanzan envergaduras de hasta 1,7 metros, el tamaño de sus cuerpos es mucho menor, apenas se extienden 30 centímetros de longitud.

Sin embargo, no hay duda de que el murciélago de la foto es real. Incluso el mismo usuario de Reddit publicó otra fotografía desde un ángulo distinto. En ella se aprecia al murciélago bostezando al despertar de su sueño durante el día: típicamente los zorros voladores son nocturnos o crepusculares.

zorros voladores
Zorros voladores.

En Internet, varias descripciones lo han señalado como el zorro volador de corona dorada gigante, lo que parece dudoso dado que no se observa que el murciélago tenga el característico pelaje amarillo en su cabeza.

Así entonces, es probable que la dormilona criatura fuera en realidad un gran zorro volador, un impresionante megamurciélago de orejas largas y puntiagudas con cara y cabeza semejante a la de un zorro. En Filipinas, casi todos los megamurciélagos son especies amenazadas y catalogadas en peligro de extinción debido a la pérdida del hábitat y a la caza intensiva para obtener su carne.

A pesar de las múltiples asociaciones de tipo cultural que vinculan a estos murciélagos con los vampiros, los zorros voladores están lejos de ser las bestias sanguinarias que esperan que caiga la noche para atacar. Como frugívoros, estos animales solo harán ruido mientras se deleitan especialmente con los higos y otras frutas al anochecer. Prefieren beber néctar en lugar de sangre.

De hecho, de las más de 1300 especies de murciélagos que existen en el planeta, solo 3 se alimentan de sangre. Desde el punto de vista biológico, realmente es una dieta bastante irregular. Y, a diferencia de sus parientes micromurciélagos, los zorros voladores no usan la ecolocalización, sino que se valen de su sentido de la vista y del olfato.

Si bien los murciélagos son un reservorio natural para un gran número de patógenos zoonóticos que los convierte en hospedadores y vectores de varias enfermedades, también desempeñan un papel ecológico vital como polinizadores, como controladores de plagas de insectos y pequeños vertebrados y también desarrollan un importante papel en la dispersión de semillas.

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